Воздействие общества на окружающую среду прямо пропорционально численности человечества, уровню его жизни и ослабляется с повышением уровня экологического сознания населения. Все три фактора равнозначны. Дискуссии о том, сколько людей сможет или не сможет выжить на Земле, лишены смысла, в случае если не принимать во внимание стиль жизни и уровень человеческого сознания. Остановимся на одной компоненте — численности населения. Проблемы народонаселения изучаются демографией — наукой о закономерностях воспроизводства населения в общественно-исторической обусловленности этого процесса.

Демография— наука о народонаселении, изучающая изменение численности населения, рождаемость и смертность, миграцию, половозрастную структуру, национальный состав, географическое распределение и их зависимость от исторических, социально-экономических и других факторов.

С древнейших исторических эпох до начала прошлого века численность мирового народонаселения колебалась около нескольких сотен миллионов человек, то медленно возрастая, то снижаясь. К началу неолита (нового каменного века) население Земли достигало 10 млн человек, к концу неолита (3 000 лет до н.э.) — 50 млн, а к началу нашей эры — 230 млн человек. В 1600 . в мире насчитывалось около 480 млн, из них в Европе 96 млн, т. е. 1/5 часть всего населения Земли. В середине XIX в. — 1 млрд, в 1930 . — 3 млрд человек. Ныне на земном шаре проживает примерно 6 млрд человек, а к 2060 . будет 10 млрд человек. Такой рост населения, естественно, приведет к еще более сильному влиянию человечества на окружающую среду и, видимо, еще больше обострит существующие на сегодня проблемы. При этом по ресурсной модели мировой системы население Земли не должно превышать 7-7,5 млрд человек.

Рекордсменом роста населения из всех континентов остается Африка (ежегодный прирост составляет около 2,8%).

Демографический кризис развитых стран привел к нарушению воспроизводства населения, к сокращению его численности.

Особенностью постановки экологической и демографической проблематики в современной науке является осознание ее в терминах уникальности и индивидуальности, невоспроизводимости как национальных, исторических культур, так и биосферы, многих ресурсов.

Численность населения предопределяет суммарные потребности общества в питании, одежде, жилище, образовании, медицинском обслуживании и других услугах и ресурсах. Это вызывает значительное антропогенное давление на многие природные системы и их деградацию, возрастающее расходование естественных ресурсов и, как следствие, многочисленные и серьезные экологические проблемы. Таким образом, численность населения становится важнейшим экологическим фактором. При этом, вследствие естественного желания жить лучше, потребности людей обгоняют рост их численности.

В особенности значительный рост численности населения происходил во второй половине XX века, в течение которой население более чем удвоилось. Этот процесс очень быстрого увеличения численности населения планеты принято называть демографическим взрывом.

В соответствии с теорией выдающегося демографа Френка Ноутштайна (США), экономический и социальный прогресс влияет на рост населения, обеспечивая процесс так называемого демографического перехода. Каждая из стран мира находится на одной из трех стадий перехода.

На первой стадии и рождаемость, и смертность высоки, а численность населения увеличивается медленно или вовсе не увеличивается.

На второй стадии, вследствие улучшения условий жизни, в частности, распространения медицинского обслуживания (пусть даже такого элементарного, как, например, иммунизация населения), смертность сокращается, а рождаемость остается высокой, и численность населения быстро возрастает.

На третьей стадии, завершающей процесс демографического перехода, благодаря социальным и экономическим достижениям, в том числе из-за сократившейся детской смертности, размер семей уменьшается. Как и на первой стадии, рождаемость и смертность приходят в равновесие, но на гораздо более низком уровне их численности.

Если мы посмотрим на распределение численности населения по возрастам, то обнаружим, что в развитых странах доля населения для каждой возрастной группы (например, 0–10 лет, 11–20 лет,..., 60–70 лет и т.д.) остается приблизительно одинаковой. В то же время, для развивающихся стран эта доля существенно неодинакова, и численность молодых людей заметно преобладает, что является основой для дальнейшего роста численности населения этой части мира, с вытекающим отсюда возрастанием антропогенной нагрузки.

Наиболее населенным районом мира является юго-восточная часть Азии (Китай, Индия, Пакистан, Бангладеш, Индонезия и др.), где проживает около половины всех людей на Земле, причем столь высокая доля оставалась примерно такой же по крайней мере в течение двух последних тысяч лет. Эта огромная территория подверглась, по-видимому, и наибольшей антропогенной трансформации.

Численность населения мира увеличилась за последние 250 лет приблизительно в пять-семь раз. За тот же период население Северной Америки увеличилось в сто раз, а в Южной Америке примерно в 20 раз, в основном за счет иммиграции из Восточного полушария. Эти цифры дают представление о степени возрастания антропогенной нагрузки в различных районах биосферы, а также о важной экологической роли процессов миграции населения.

В особенности увеличивается и будет продолжать расти относительная и абсолютная численность городского населения, преимущественно в развивающихся странах. Городские системы представляют собой пример почти полной антропогенной трансформации территории. Значительную роль в антропогенной трансформации играют также связи между городами и окружающей их территорией.

Немалую роль в характере антропогенной нагрузки, в особенностях взаимоотношений людей с природой, в потребностях в естественных ресурсах и пр. играют национальные традиции, опыт и привычки.

Итак, мы можем сделать следующие выводы:

а) Численность населения мира будет продолжать расти, но в конце концов стабилизируется на уровне 10±2 млрд. чел. приблизительно в середине этого века.

б) Доля развивающихся стран в общем количестве населения мира еще более увеличится, достигнув 85-87%.

в) Существует опасность того, что в некоторых странах потребности населения превзойдут имеющиеся ресурсы, что может привести к экологическому кризису с плохо предсказуемыми последствиями.

г) Миграции населения играют важную роль в формировании экологической нагрузки.

д) Как доля, так и абсолютная величина городского населения, в особенности в развивающихся странах, в ближайшие десятилетия будут возрастать.

е) Во всех районах мира население станет старше, что приведет к изменению стиля жизни и модификации потребностей населения.

Каждый из этих пунктов ведет к серьезнейшим последствиям экологического характера. При росте населения до приблизительно 6 млрд. чел. в биосфере произошли глубокие и неблагоприятные изменения кризисного характера, что и дает право оценить современную ситуацию как глобальные изменения.

Каких же последствий можно ожидать при росте населения от 6 до 10 миллиардов? Выдержит ли биосфера столь большую нагрузку или же многие ее компоненты начнут деградировать, вызывая жесточайший кризис всей глобальной природно-социальной системы, нам не известно.

Возникает необходимость неотложной разработки демографической стратегии как на национальном, так и, желательно, на общемировом уровне. Для каждой страны демографическая стратегия должна учитывать национальные особенности в области экономики, природных и других ресурсов, истории, религии, культуры и пр. Многие страны приняли такую стратегию или обсуждают ее.